L’océan, thermomètre du changement climatique

Par ses échanges permanents avec l’atmosphère, l’océan joue un rôle déterminant pour le climat mondial. Quand la planète se réchauffe, c’est l’océan qui stocke la majeure partie de l’énergie reçue. En mesurant la quantité de chaleur stockée par l’océan, il est possible de quantifier et de suivre l’ampleur du réchauffement climatique.

Notre planète reçoit principalement de l’énergie du rayonnement solaire. Si une partie de cette énergie est captée par la Terre, une autre partie est renvoyée au-delà de l’atmosphère. L’augmentation rapide des gaz à effet de serre dans l’atmosphère provoque l’accumulation de chaleur au sein du système climatique. capture-decran-2016-11-15-a-20-14-58

L’océan absorbe plus de 90 % de l’excès de chaleur accumulé dans le système climatique et se réchauffe. C’est un rôle régulateur essentiel mais cette quantité de chaleur accumulée a aujourd’hui des conséquences sur l’évolution du niveau de la mer, l’augmentation des températures ou la fonte des glaces…

On évalue la quantité d’énergie emmagasinée dans l’océan en étudiant le contenu thermique des océans. La température de surface de l’océan est mesurée grâce à des capteurs embarqués sur des satellites. Ces données sont ensuite injectées dans des modèles*, ce qui permet de quantifier le contenu thermique des océans sur toute la colonne d’eau.

On estime que les océans emmagasinent chaque année l’équivalent de 10 fois la quantité d’énergie consommée par l’humanité sur la même période.

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Surveiller l’évolution de cette quantité d’énergie est plus fiable que de suivre la température de surface. Cette dernière est particulièrement sensible aux mécanismes de redistribution verticale localement et n’est pas forcément représentative du réchauffement global.

À l’avenir, mieux connaître et suivre précisément au cours du temps cette quantité de chaleur captée par l’océan est indispensable pour améliorer les connaissances des scientifiques sur les changements dans le système climatique, les prédictions climatiques et analyser l’impact des politiques visant à atténuer l’amplitude du changement climatique.

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